10달러 인물: 착한 건가, 무능한 건가?

** 10달러 인물: 착한 건가, 무능한 건가? **

대개 사람은 한 방면에서 잘하면 다른 모든 방면에서 잘한다. 그런데 그렇지 않은 사람도 꽤 많다. 공부는 잘하지만 사회생활에서 숙맥인사람도 있고, 말은 잘하는데, 행동에는 젬병인 사람도 있다. 그중에 군인으로서는 굉장히 훌륭한 사람이 정치인으로서는 무능의 극치를 보여 주는 사람도 있다. 그 대표적인 예가 미국의 제18대 대통령인 율리시스 그랜트 대통령이다. 그는 장군으로서는 굉장히 유능한 사람이었으나, 대통령으로서는 지극히 무능한 사람으로 평가되는 인물이다. 가장 무능한 대통령 중 서너 손가락 안에 든다고 한다. 무능한 대통령인 그가 미국 화폐 50달러짜리 지폐의 앞면을 장식하고 있으니 뭔가 이상하다? 

그랜트 대통령은 링컨 대통령과 인연이 깊다. 남북전쟁 당시에 두 사람이 만나 북군을 승리고 이끌었기 때문이다. 그랜트는 어릴 때 조용히 지내기를 좋아하는 아이였으나 아버지가 우겨서 웨스트포인트에 입학했다. 그는 스스로 군인에는 전혀 적성이 맞지 않는 사람이라고 생각했다고 한다. 사관학교에 별로 열정 없이 다니다가 그는 1843년에 졸업하고 장교로 복무하던 중 1946년에 멕시코와 미국 사이에 전쟁이 일어나자 이 전쟁에 참전하여 큰 공을 세우기도 했다. 그러나 내성적인 그는 집에 두고 온 아내가 그리워서 술로 시간을 보내는 때가 많아져서 군인 생활을 제대로 마치지 못하고 1854년 불명예 제대했다. 고향에서 그는 몇 가지 사업에 손을 댔으나, 하는 일마다 실패하여 빈털터리 신세가 되다시피 했다. 

그에게는 다행하게도 그때 마침 남북전쟁이 1861년에 터졌는데, 이 전쟁이 그를 실의의 구렁텅이에서 구해 주었다. 할 일이 없던 차에 그는 북군의 군인으로 복귀하기로 한 것이다. 운이 좋게도 군인이 모자랐던 시기여서 그런지 몰라도 그에게는 단번에 준장 계급을 줬다. 이상하게도 그는 전쟁에서는 남다른 능력을 발휘하여 싸우는 전투마다 크게 승리했다. 그의 특징은 적이 협상을 하자고 제의해 오면, 전투를 계속하던가, 무조건 항복하던가 둘 중에 하나만 선택하라고 했다. 그래서 그에게는 ‘Unconditional Surrender 장군’이라는 별명이 생겼다. 그는 적을 여러 방면에서 공격하여 끊임없이 물고 늘어지는 전술을 폈는데, 이것이 잘 먹혀 들었다. 이를 높이 평가한 링컨 대통령은 그를 1864년 북군 총사령관으로 임명하고 전쟁 수행의 전권을 주었다. 마침내 1865년 유능하기로 이름을 날리던 남부군의 리(Robert Lee) 장군이 그랜트 장군과 만나 무조건 항복한다고 머리를 숙였다. 그에 대한 화답으로 그랜트 장군은 리 장군을 비롯한 모든 남부군에게 어떠한 처벌을 요구하지 않았으며, 이런 관대함 때문에 그랜트는 남부로부터도 어느 정도 존경을 받기도 했다. 

문제는 정치인들이 그를 제18대 대통령에 나설 것을 권한 것이 화근이라면 화근이다. 그랜트는 자신의 명성 때문에 쉽게 대통령에 당선되었다. 결정적인 문제점은 자신이 대통령은 하고 싶지 않았을 뿐만 아니라 사람이 너무 좋았던 것 같다. 그는 내성적인 사람이고 착한 사람이기 때문에 복잡다단한 정치의 세계를 이해하지 못했고, 또한 그런 복잡한 정치를 싫어했다. 사람들을 의심 없이 임명하는 바람에 장관 혹은 보좌관들이 부정부패를 저지르기가 일쑤였다. 정작 대통령 자신은 떡고물조차도 만져 보지 않은 상태에서 밑에 있는 사람들이 다 해 먹은 것이다. 그런 와중에도 장군으로서의 명성 때문에 그는 연임까지 하여 8년 동안 재임했다. 하기야 무능하기는 했어도 자신이 부패하지는 않았으니 그럴 법도 하다. 사람이 순진하고 착해서 그런지 그는 퇴임한 직후 친구가 하는 사업에 이름을 빌려줬다가 있는 재산도 다 날리고 빈털터리가 되었다. 다행히 마음씨 좋은 빚쟁이 한 명이 그의 집은 빼앗지 않았다. 말년에 그는 자서전을 출판했는데, 군인의 자서전으로서는 미국 최고의 자서전으로 평가된다. 군인으로서의 자질은 훌륭했던 모양이다. 미화 50달러의 앞면을 장식하는 이유는 아마도 군인으로서의 명성 때문이라고 이해하면 되겠다. 

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